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ALIMENTARTE: la empresa del Ecuador que pone en alto al superalimento Lupino
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Published by ConnectAmericas

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“Yo vengo de una familia en la que todas las mujeres han sido emprendedoras”, dice María del Pilar Mora Zamora, Gerente Técnica y fundadora de Alimentarte S.A. B.I.C en Ecuador.  

El emprendedurismo en su familia es un tema que la pone sentimental porque ella nunca creyó que sería parte de ese linaje de mujeres con sus propios negocios. Pilar pensó que pertenecería a algún departamento de Investigación y Desarrollo (I+D) en alguna empresa grande y así aportaría algo a su país. 

Ella recuerda que su madre le decía en 2011 que inventara un producto alimenticio ahora que era ingeniera en alimentos y pusiera su propia empresa.

“Yo decía: ‘mami, no es tan fácil eso de los productos’. Al iniciar yo tenía miedo porque pensaba que no sería capaz de emprender. No me sentía en capacidad de hacerlo por muchos paradigmas como no contar con el dinero, los contactos o con un lugar industrial”, recuerda Pilar. 

En 2012, María del Pilar aplicó a una beca para estudiar en España al lado de su entonces novio, en donde iniciaron un proyecto para graduarse que consistía en dar a conocer un alimento innovador.  Ahí nació Alimentarte y su primer producto basado en almendras endémicas de España para las personas intolerantes a la lactosa. 

La lactosa es un azúcar presente en la leche y productos derivados que el cuerpo no digiere correctamente. Tal es el caso de Pilar, y  como ella, existe una población incalculable de personas intolerantes a esta sustancia. Además, entre el 60 y 90% de los adultos en grupos étnicos son más susceptibles a padecer esta intolerancia.  

María del Pilar y su esposo ganaron el segundo lugar del los Premios Écotrophelia España, un concurso que reconoce la ecoinnovación de productos alimenticios para representar a España en Europa. Aunque no ganaron el primer lugar, Pilar y su pareja regresaron a su país de origen con más entusiasmo. 

Ambos decidieron trabajar con un superalimento andino, el lupino, también llamado chocho o tarwi que es un alimento tradicional del Ecuador altamente consumido. La palabra tarwi proviene del quechua y se refiere a la planta leguminosa que crece hasta un metro de altura y produce unos granos, que son a los que se les conoce como chochos. 

El lupino es una leguminosa de grano comestible originaria de los Andes que se cultiva en Ecuador, Chile y el noroeste de Argentina, de acuerdo con la Food and Agriculture Organization (FAO). El valor nutricional del chocho es de 51% proteína, 13% fibra, 21% grasa y contiene, entre otros, componentes como calcio y zinc. 

Sin embargo, encontrar la fórmula para hacer la base de la bebida con el lupino fue un proceso complicado. 

“Para desarrollar la bebida al principio era súper difícil y eso que yo trabajé más de 9 años en la industria. No es que no tenía experiencia o no sabía, sino que realmente era duro porque es un producto que no existe en ninguna otra parte y no había antecedentes bibliográficos. Me tocó ir a investigaciones puras de personas que habían hecho cosas muy sencillas para entender mejor el producto”, narra María del Pilar en entrevista con ConnectAmericas. 

La empresaria ecuatoriana había sido gerente de I+D en Nestlé antes de ir a España y, paradójicamente, el departamento en el que más trabajó fue en la fabricación de yogures.  Esa experiencia le ayudó a sentar las bases importantes para el desarrollo del lupino como bebida dulce, ya que en Ecuador este alimento se consume como tipo de ensalada o ceviche. 

“Cuando la gente piensa en el lupino, piensa que es amargo y salado y que esa es la forma tradicional del producto. Entonces dijimos ‘¿por qué no le damos la vuelta a este producto y lo hacemos bebida?’”, dice Pilar. 

Se requirieron aproximadamente 53 fórmulas distintas para hacer la base del producto y que tuviera textura.  

La bebida que bautizaron como Lupwi se empezó a comercializar en 2016, pero ahora enfrentaban otro reto: convencer al consumidor ecuatoriano de probar la bebida dulce del alimento que solo conocían en platillos y de forma salada. 

“Para las personas que no podemos tomar leche es lo máximo, es versátil y natural. Eso ha sido un aliciente para seguir avanzando y desde el inicio siempre fue nuestro objetivo internacionalizarnos”, explica Pilar. 

Por su presencia desde tiempos ancestrales, se conoce que además tiene funciones medicinales para disminuir dolores musculares, cuando se aplica de manera cutánea y, al ingerirlo, previene el estreñimiento, reduce el colesterol y la presión sanguínea. Al contener isoflovanas, el lupino también disminuye el riesgo de ciertos tipos de cáncer, osteoporosis y enfermedades cardiovasculares, según la FAO. 

La ventaja de la bebida Lupwi de Alimentarte es que el producto puede durar hasta un año en refrigeración, una característica que puede ser de gran ayuda para su exportación a otros lugares. 

Otro reto que enfrentaron al principio fue el acceso al lupino que, al ser un alimento ancestral, es únicamente cultivado por poblaciones indígenas en Ecuador. Incluso, es gracias a ellas que se ha conservado. 

“Para llegar a las comunidades con las que nosotros trabajamos se debe recorrer cuatro horas de camino desde Quito y la zona es de difícil acceso. (Los cultivadores) suelen ser víctimas de la intermediación, porque quienes les compraban el lupino, lo hacían a cualquier precio y al final lo vendían al doble o al triple del precio al que lo habían adquirido. Ese enlace fue lo que nosotros queríamos rescatar: dar comercio justo con trato digno a las comunidades y que se beneficien de forma directa”, analiza María del Pilar. 

Al implementar estas prácticas, Alimentarte obtuvo la certificación del Sistema B, que se le otorga a las empresas que miden su impacto social y ambiental. 

Desde su creación en 2016, Alimentarte ha sido ganador en programas de innovación, aceleración e internacionalización. Lupwi es la primera bebida ecuatoriana registrada por The Vegan Society en Reino Unido y fue ganadora en 2019 en la categoría "Quiero exportar" del Reto Exporta al Mundo de DHL 2019, del cual ConnectAmericas fue socio.

A consecuencia de las disrupciones generadas de la pandemia de Covid-19, el lanzamiento de su producto bebible para el portafolio internacional, Lupwi, tuvo que ser aplazado. Sin embargo, en octubre del 2020 presentaron finalmente la nueva imagen del producto que llevará al chocho ecuatoriano a paladares de todo el mundo.

 

 

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